Très rare en Amérique du Nord grâce à la vaccination, la diphtérie est une infection causée par la toxine de la bactérie Corynebacterium diphteriae. La diphtérie se transmet par contact direct avec les sécrétions du nez ou de la gorge ou encore par contact avec des lésions cutanées d’une personne infectée ou porteuse.

La diphtérie est le plus souvent asymptomatique, surtout si la souche en cause est non productrice de toxine ou lorsque l’infection survient chez une personne adéquatement vaccinée.

La diphtérie respiratoire se manifeste par l’apparition d’une pseudomembrane adhérente localisée sur les amygdales, l’oropharynx et le nasopharynx. Cela se traduit par un mal de gorge accompagné de fièvre, de dysphagie, de faiblesse, de malaise et de céphalée. L’extension de la pseudomembrane peut mener à l’obstruction des voies respiratoires. L’atteinte du larynx, de la trachée et des bronches entraîne la raucité de la voix, de la toux, du tirage et des difficultés respiratoires. D’autres complications sont possibles : myocardite et paralysie des nerfs crâniens ou périphériques. Le décès survient dans de 5 à 10 % des cas de diphtérie respiratoire.

La diphtérie cutanée résulte le plus souvent de la surinfection par la bactérie d’une lésion préexistante. Un ulcère érythémateux douloureux se développe et se couvre d’une membrane brunâtre. La diphtérie cutanée est rarement l’objet de complications.

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